juli 31, 2020

Cyberbaronnen op het matje

Terwijl de financiële goegemeente afgelopen woensdagavond zat te wachten op de uitspraken van de Amerikaanse centrale bank keek ik naar de publieke verhoren van Amerikaanse technologiebedrijven. Die moesten als kleine jongetjes verantwoording afleggen over van alles en nog wat. En vooral over hun monopolistische gedrag. 

 

Twee van mijn favoriete onderwerpen streden deze week om aandacht: monetair beleid en de macht van monopolies. Ik heb de centrale bank gelaten voor wat die was en me woensdagavond vermaakt met de verhoren van de CEO’s van Amazon, Apple, Facebook en Google. Zouden ze echt het vuur aan de schenen gelegd krijgen? Daar rekenden de bedrijven zelf in ieder geval wel op als je de statements vooraf mocht geloven. Er werd geleverd. Politiek theater. Heerlijk! 

 

Ik geloof zoals bekend in de kracht van de vrije markt. Concurrentie is een groot goed, omdat daarmee de prijzen voor consumenten laag blijven. Macht moet je altijd wantrouwen. Dat geldt voor de politiek, maar ook voor het bedrijfsleven. Je kan het bestuurders van bedrijven niet kwalijk nemen dat ze zoeken naar wat Warren Buffett zo mooi de moat noemt: een competatief voordeel. Maar als het oneerlijke concurrentie wordt en de consument slechter af is, dan moet de toezichthouder ingrijpen. 

 

Zorgen over grote marktposities zijn er al langer. Bewijs en noodzaak voor regulering ontbraken. Beleggers hadden minder moeite om de moat te vinden. Het winner-takes-all-effect is helder en de omzetgroei van deze bedrijven was fenomenaal. Geweldige marges, fantastische koerswinsten. Groot zijn en alle liefde van beleggers krijgen is echter niet gelijk machtsmisbruik. 

 

Ik heb het boek Move fast and break things van Jonathan Taplin nog eens uit de kast getrokken, over de monopolistische trekjes van techbedrijven. En over hun donkere kant: het ‘recht’ op eigen feiten, sociale verkokering, privacyschending, verslaving en extremisme. Blijkbaar hadden de grillende congresleden dat ook gedaan, de aanvallen waren niet misselijk. Er kwamen ook bewijzen: interne e-mails over Facebook die door de overname van Instagram een concurrent kon uitschakelen bijvoorbeeld. De teneur op Capital Hill is duidelijk. De duimschroeven worden aangedraaid. 

 

Dit gaat leiden tot een tegenreactie. Denk aan anti-monopolistische maatregelen, een roep tot opbreken en lagere winstgroei. Ik zeg dit wel voorzichtig, want twee jaar geleden voorspelde ik dit ook al. Minder moat dus. Slecht nieuws voor de aandeelhouders, maar goed voor de consument. 

Roelof Salomons
Roelof Salomons
Investment Adviseur
Contact met een consultant